Marte foi cozinhado por uma recente tempestade solar

Em maio, o sol lançou rajadas de radiação. Ao colidirem com a bolha magnética da Terra, o mundo foi presenteado com exibições contrastantes das luzes do norte e do sul. Mas o nosso planeta não é o único na linha de fogo solar.

Alguns dias depois do show de luzes da Terra, Outra série de explosões Sun gritou. Desta vez, em 20 de maio, Marte foi atingido por uma tempestade.

Observado de Marte, “Este é um dos eventos de partículas de energia solar mais fortes que vimos até agora”, disse ele. Shannon CurryInvestigador principal do Mars Atmospheric and Evaporative Evolution Orbiter da NASA, ou MAVEN, na Universidade do Colorado, Boulder.

Quando a barragem chegou, desencadeou uma aurora que rodeou Marte de pólo a pólo com uma luz ofuscante. Se estivessem na superfície de Marte, “os astronautas poderiam ver essas auroras”, disse Curry. Com base no conhecimento científico da química atmosférica, ela e outros cientistas acreditam que os observadores em Marte teriam visto um espetáculo de luz verde-jade, embora nenhuma câmera colorida o tivesse captado na superfície.

Mas foi muita sorte que nenhum astronauta estivesse lá. Como Marte tem uma atmosfera fina e não possui um escudo magnético global, a sua superfície é banhada por níveis de radiação registados pelo rover Curiosity da NASA. Equivalente a 30 radiografias de tórax — Não é uma quantidade perigosa, mas certamente não é agradável à constituição humana.

Embora as auroras do mês passado tenham sido fascinantes, elas são um lembrete de que Marte pode ser um lugar perigoso e radioativo, e que os futuros visitantes do espaço devem ter cuidado. “Essas tempestades solares são um grande impacto”, disse o Dr. Curry disse.

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Tubos de lava – longas cavernas formadas por atividade vulcânica – poderiam fornecer aos marcianos um abrigo de difícil acesso contra tempestades solares. Mas os terráqueos precisam ser leves, pois as partículas nocivas do Sol às vezes chegam a Marte em poucos minutos.

Em outras palavras, se você é um astronauta em Marte, disse ele, “é melhor manter suas previsões meteorológicas espaciais atualizadas”. James O’DonoghueAstrônomo planetário da Universidade de Reading, na Inglaterra.

Quando a megaerupção de 20 de Maio se desenrolou, ficou imediatamente claro que era aterradora. Uma poderosa explosão solar atingiu Marte primeiro, banhando-o em raios X e raios gama. Logo atrás estava uma poderosa ejeção de massa coronal – um tiro de partículas carregadas do Sol. “Eles pareciam muito rápidos para mim”, disse ele Mateus OwensAstrofísico da Universidade de Reading.

Quando as partículas da salva solar chegam à casa da humanidade, são apanhadas pelo campo magnético da Terra e descem em espiral pelos pólos magnéticos norte e sul. Lá, eles ricocheteiam em várias moléculas de gás na atmosfera, excitando-as momentaneamente e liberando explosões de inúmeras cores visíveis.

Marte perdeu o seu campo magnético e o seu núcleo interno rico em ferro deixou de arder, pelo que o bombardeamento solar de Maio foi imparável. “Não há nada que impeça essas partículas de se espalharem pela atmosfera”, disse ele Nick SchneiderCientista-chefe trabalhando no Imaging Ultraviolet Spectrograph na MAVEN da Universidade do Colorado em Boulder.

Sujeitos a um ataque global, as auroras acenderam-se em todo o planeta. O MAVEN Orbiter documentou um Luz ultravioleta de tempestadesUma tonalidade verde clara é visível na superfície quando emerge da atmosfera Átomos de oxigênio excitados.

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Alguns dos habitantes robóticos de Marte enfrentaram as consequências mais desagradáveis ​​da tempestade. As partículas carregadas atingiram as câmeras de navegação do Curiosity e a câmera StarTracker do orbitador Mars Odyssey, submergindo-as em água estagnada como “gelo”.

As tempestades solares também podem danificar os painéis solares de uma espaçonave. May Malstrom não é exceção. “Os painéis solares de todos foram um sucesso”, disse Curry. Uma tempestade solar como a de 20 de maio “causa a mesma degradação que normalmente vemos num ano”, acrescentou.

Nenhuma das naves espaciais foi profundamente danificada – e os dados científicos que registaram foram recebidos com carinho. Mas estas órbitas nem sempre saem ilesas face à fúria do Sol. “A equipe científica fica emocionada cada vez que vê esses eventos”, disse o Dr. Curry. “Equipe de operações da nave espacial, menos.”

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